É possível ter vida em Vênus?

Aqui, traduzimos para português, a notícia vazada do Earth Sky sobre a possibilidade da existência de vida microbiana em Vênus.

Será que realmente existe vida no vizinho mais próximo da Terra, Vênus? Uma equipe internacional de astrônomos encontrou evidências provisórias, mas convincentes, de vida microbiana na atmosfera do planeta.

A maioria de nós está familiarizada com a antiga citação de Arthur Conan Doyle: “Uma vez que você elimina o impossível, tudo o que resta, não importa o quão improvável seja, deve ser a verdade.” Essas palavras podem ser mais apropriadas do que nunca nesta semana, quando os cientistas anunciaram uma descoberta incrível: evidências provisórias de vida microbiana em Vênus! Como sabemos, Vênus é um mundo escaldante e inóspito na superfície, provavelmente o último lugar que você esperaria encontrar qualquer tipo de vida. Mas as dicas desses minúsculos venusianos não vêm da superfície do planeta, mas sim de uma parte superior de sua atmosfera, onde as condições podem ser notavelmente semelhantes às da Terra.

As empolgantes descobertas vêm de cientistas dos Estados Unidos e do Reino Unido, do Massachusetts Institute of Technology (MIT), da Cardiff University, da University of Manchester e de outros. Jane Greaves, da Cardiff University, liderou o estudo.
O novo artigo de pesquisa revisado por pares foi publicado na Nature Astronomy hoje, 14 de setembro de 2020. A Royal Astronomical Society também forneceu um briefing online para jornalistas via Zoom, com três dos pesquisadores para discutir os resultados, bem como publicar o seu próprio comunicado à imprensa.

Deve-se notar que isso ainda não é prova de vida em Vênus, mas os pesquisadores apresentam um caso convincente.

Desde que sabemos sobre as condições do planeta graças às visitas de sondas espaciais, Vênus sempre foi considerado um dos menos prováveis ​​a suportar vida de qualquer tipo. Com temperaturas escaldantes, quentes o suficiente para derreter o chumbo e esmagando a pressão do ar na superfície, junto com grandes quantidades de ácido sulfúrico em suas nuvens, Vênus está longe de ser um lugar acolhedor.

Alguns cientistas, no entanto, especularam que a vida pode ser possível mais acima na atmosfera, onde as temperaturas e pressões são semelhantes à da Terra em uma “zona temperada”. É nesta zona que a descoberta foi feita.

Visão em cores falsas de Vênus (para trazer nossos detalhes) do orbitador Akatsuki do Japão.
Crédito: JAXA / ISAS / Equipe do Projeto Akatsuki / Royal Astronomical Society / Atribuição: CC BY 4.0.

O que os pesquisadores encontraram?

Simplificando, um gás que não deveria estar lá, e na Terra é considerado uma bioassinatura conclusiva: fosfina, um gás muito fedorento. Pelo que os cientistas sabem, existem apenas duas maneiras de produzi-lo, artificialmente em um laboratório ou por certos tipos de micróbios que vivem em ambientes livres de oxigênio. Como é bastante improvável que haja laboratórios alienígenas em Vênus, resta a possibilidade que sejam micróbios.

Os pesquisadores fizeram a detecção usando o telescópio James Clerk Maxwell (JCMT), no Havaí, e o observatório Atacama Large Millimeter Array (ALMA), no Chile.

Pesquisadores do MIT já haviam publicado estudos mostrando que se a fosfina fosse encontrada em outro planeta rochoso, seria um sinal seguro de vida lá. Daí porque essa descoberta é tão provocativa. Mas antes de anunciar essa evidência tentadora, os pesquisadores, é claro, queriam tentar descartar outras explicações. Eles consideraram e testaram vários cenários em que esse gás poderia ser produzido sem vida, mas, como eles reconhecem, não deram certo. Clara Sousa-Silva, do MIT, cuja especialidade profissional é o estudo da fosfina, afirmou em comunicado:

É muito difícil provar uma negativa. Agora, os astrônomos vão pensar em todas as maneiras de justificar a fosfina sem vida, e eu agradeço por isso. Por favor, façam, porque estamos no fim de nossas possibilidades de mostrar processos abióticos que podem produzir fosfina.

Encontrar fosfina em Vênus foi um bônus inesperado! A descoberta levanta muitas questões, por exemplo, como qualquer organismo poderia sobreviver. Na Terra, alguns micróbios podem lidar com até cerca de 5% de ácido em seu ambiente, mas as nuvens de Vênus são quase inteiramente feitas de ácido.

O co-autor Janusz Petkowski adicionou:

Isso significa que isso é vida ou é algum tipo de processo físico ou químico que não esperamos que aconteça em planetas rochosos.

Realmente percorremos todos os caminhos possíveis que poderiam produzir fosfina em um planeta rochoso. Se isso não for vida, então nossa compreensão dos planetas rochosos é muito deficiente.

Essa é uma declaração bastante definitiva de se fazer.

Greaves disse:

Este foi um experimento feito por pura curiosidade, realmente, aproveitando a poderosa tecnologia do JCMT e pensando em instrumentos futuros. Achei que poderíamos simplesmente descartar cenários extremos, como as nuvens sendo recheadas de organismos. Quando obtivemos as primeiras dicas de fosfina no espectro de Vênus, foi um choque!

Os pesquisadores processaram os dados por seis meses antes de se convencerem de que a fosfina estava realmente lá. De acordo com Anita Richards, do UK ALMA Regional Centre e The University of Manchester:

Para nosso grande alívio, as condições eram boas no ALMA para observações posteriores enquanto Vênus estava em um ângulo adequado com a Terra. Processar os dados foi complicado, porém, já que o ALMA geralmente não procura efeitos muito sutis em objetos muito brilhantes como Vênus.

Jane Greaves, da Cardiff University, que liderou o estudo da fosfina.
Crédito: Cardiff University.

Greaves disse:

No final, descobrimos que ambos os observatórios tinham visto a mesma coisa, absorção fraca no comprimento de onda certo para ser gás fosfina, onde as moléculas são iluminadas por trás pelas nuvens mais quentes abaixo.

William Bains, do MIT, que liderou o trabalho na tentativa de avaliar outras formas naturais de produzir fosfina em Vênus. Algumas ideias incluíam a luz do sol, minerais soprados da superfície, vulcões ou relâmpagos, mas nenhum deles poderia chegar perto o suficiente disso. Esse tipo de fonte só poderia produzir, no máximo, um décimo milésimo da quantidade de fosfina que os telescópios viram. Portanto, algo está produzindo muito mais gás. De acordo com Paul Rimmer, da Universidade de Cambridge, os organismos terrestres só precisariam trabalhar a cerca de 10% de sua produtividade máxima para produzir a quantidade de fosfina encontrada em Vênus.

Na Terra, a fosfina é produzida por micróbios que não precisam de oxigênio. Eles absorvem minerais de fosfato, adicionam hidrogênio e, por fim, expelem o gás fosfina. Como Vênus praticamente não tem oxigênio em sua atmosfera, essa é outra semelhança, sugerindo que o gás na verdade vem de micróbios.

Como Vênus é quente demais em sua superfície para quaisquer micróbios terrestres conhecidos, eles devem estar em sua atmosfera. É uma região temperada, entre 48 e 60 quilômetros acima da superfície, onde as temperaturas variam de 30 a 200 graus Fahrenheit. Essa é a zona habitável em Vênus, e por acaso é onde a fosfina foi encontrada. Como Petkowski observou:

Este sinal de fosfina está perfeitamente posicionado onde outras pessoas conjeturaram que a área poderia ser habitável.

O telescópio James Clerk Maxwell no Havaí foi o primeiro a detectar a assinatura da fosfina na atmosfera venusiana.
Crédito: Will Montgomerie / EAO / JCMT / Royal Astronomical Society / Atribuição: CC BY 4.0.

Os pesquisadores agora farão mais observações de telescópio, inclusive para procurar outros gases que possam estar associados à vida. Eles também querem ver se há variações diárias ou sazonais no sinal que sugerem atividades associadas à vida. Emma Bunce, presidente da Royal Astronomical Society, defende o retorno das missões a Vênus, dizendo:

Uma questão-chave na ciência é se a vida existe além da Terra, e a descoberta da Professora Jane Greaves e sua equipe é um passo importante nessa busca. Estou particularmente satisfeito em ver os cientistas do Reino Unido liderando uma descoberta tão importante, algo que é um caso forte para uma missão espacial de retorno a Vênus.

Petkowski disse:

Você pode, em princípio, ter um ciclo de vida que mantém a vida nas nuvens perpetuamente. O meio líquido em Vênus não é água, como na Terra.

Os cientistas também acham que Vênus costumava ser muito mais habitável alguns bilhões de anos atrás, e até tinha oceanos antes do efeito estufa descontrolado se estabelecer. Segundo Sousa-Silva:

Há muito tempo, pensa-se que Vênus tinha oceanos e provavelmente era habitável como a Terra. À medida que Vênus se tornava menos hospitaleiro, a vida teria que se adaptar, e eles agora poderiam estar neste envelope estreito da atmosfera onde ainda podem sobreviver. Isso poderia mostrar que mesmo um planeta na borda da zona habitável poderia ter uma atmosfera com um envelope habitável aéreo local.

As nuvens espessas que cobrem perpetuamente a superfície de Vênus são altamente ácidas, mas há uma região onde as temperaturas e pressões são bastante semelhantes às da Terra, tornando possível a existência de microorganismos lá.
Crédito: ESA / Astronomia.
A zona temperada na atmosfera de Vênus, onde as temperaturas e pressões são mais habitáveis ​​para a vida.
Crédito: Seager et al. (2020) / Astronomia.

Esta zona habitável no convés de nuvens pode ser o último refúgio para microorganismos venusianos. Esse é um pensamento incrível – embora difícil de acreditar, mas se os cientistas estiverem certos, então é uma das descobertas mais incríveis da história. Seria incrível saber que não apenas não estamos sozinhos, mas também que tivemos vizinhos no planeta mais próximo da Terra todo esse tempo? Do artigo de Souva-Silva de 2019 na Scientific American sobre fosfina:

A vida como a conhecemos é provavelmente apenas uma ilha no vasto arquipélago de possibilidades para a biologia. Nossa galáxia tem uma grande diversidade de estrelas e orbitando-as estão planetas de todos os tipos. Só a Terra deu origem a bilhões de espécies. Portanto, não é um grande salto pensar que a própria vida pode surgir em uma grande variedade de formas inesperadas, que preenchem sua atmosfera com moléculas estranhas como a fosfina. Um dia poderemos detectar fosfina em uma dessas atmosferas. Esses não seriam lugares divertidos para nós; francamente, podemos achá-los nojentos. Por outro lado, os residentes desses planetas provavelmente também nos achariam repulsivos (um problema a ser superado pela diplomacia interplanetária). No entanto, se encontrarmos fosfina em um planeta rochoso da zona habitável, onde não há falsos positivos, teremos encontrado vida.

Lá, ela está falando sobre como encontrar fosfina na atmosfera de um exoplaneta orbitando outra estrela. Mas o mesmo cenário básico se aplicaria a outros planetas rochosos em nosso próprio sistema solar. Apesar de suas condições infernais na superfície, Vênus reside perto da borda da zona habitável do nosso sol, a região em torno de uma estrela onde as temperaturas podem permitir a existência de água líquida.

No mês passado, outro estudo discutido na revista Astronomy e em outro lugar, mostrou como os micróbios poderiam teoricamente existir na atmosfera de Vênus encontrando refúgio dentro de gotas de ácido sulfúrico que também contêm um pouco de água. Eles circulariam por diferentes camadas da atmosfera, nunca alcançando o solo, e sobreviveriam às condições mais extremas passando para um estado de dormência temporária.

Um ciclo de vida proposto para micróbios na atmosfera de Vênus. (1) Micróbios desidratados sobrevivem em estado vegetativo na camada de névoa inferior de Vênus. (2) Os esporos são erguidos por correntes ascendentes para a camada habitável de nuvens. (3) Uma vez encapsulados pelo líquido, os esporos se tornam metabolicamente ativos. (4) Esses micróbios se dividem e as gotículas crescem por meio da coagulação. (5) As gotículas crescem o suficiente para afundar na atmosfera, onde começam a evaporar devido às altas temperaturas, fazendo com que os micróbios se transformem em esporos que flutuam na camada de névoa inferior.
Crédito: Seager et al. (2020) / Astronomia.

Embora a descoberta seja surpreendente, os cientistas especularam durante anos que poderia existir vida microbiana na atmosfera de Vênus. Pode até explicar, como postulado por alguns cientistas, as estrias escuras incomuns que de alguma forma absorvem a luz ultravioleta, chamadas de “absorvedores desconhecidos”. Descobriu-se que essas manchas são compostas de minúsculas – mas ainda desconhecidas – partículas do tamanho de bactérias na Terra.

Até Carl Sagan sugeriu que a vida poderia ser possível na atmosfera de Vênus. Mas, devido às nuvens ácidas, qualquer vida microbiana provavelmente seria bem diferente de qualquer outra na Terra. Outros cientistas, incluindo David Grinspoon, também escreveram sobre a possibilidade de vida nas nuvens de Vênus. Alguns dos melhores artigos estão em Eos, Astrobiololgy Magazine, Space.com e Sky & Telescope. Grinspoon também falou sobre isso na Magellan TV e no Breakthrough Discuss. Agora, parece que eles podem ter estado certos o tempo todo.

Novamente, isso ainda não é uma prova de vida em Vênus, mas é tentadoramente perto. Será muito interessante ver o que as futuras observações de acompanhamento mostram.

  • Post last modified:14/09/2020
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